Je bent hier:

Twee vrouwen, één man?

Edith Cooper & Katharine Bradley, samen één man?

Door: Elise Prins-Kleuskens

Een duo! Dat hebben we nog niet eerder gehad. Twee dames die zich voor doen als één man. Ik heb het over de dichter Michael Field, waar de dames Katharine Harris Bradley en Edith Emma Cooper achter schuilgingen. Samen schreven zij zo’n 40 werken en publiceerden die onder de naam Michael Field.

Wikimedia Commons

Wat weten we over de dames?

Katharine Bradley werd geboren in 1846 in Birmingham, Engeland. Ze was de dochter van Charles Bradley, die tabaksfabrikant was, en Emma Harris. Katharine’s zus, Emma, trouwde in 1860 met James Robert Cooper en kreeg in 1862 met hem een dochter: Edith Cooper. Edith was dus het nichtje van Katharine. Omdat zus Emma na de geboorte van haar tweede dochter Amy invalide raakte, trad Katharine op als de voogd van haar nichtje Edith.

Toen Katharine begon te schrijven, deed ze dat eerst onder het pseudoniem Arran Leigh. De naam was een soort knipoog naar de dichteres Elizabeth Barrett Browning (1806-1861), die in 1856 het epos Aurora Leigh publiceerde. Toen Edith voor het eerst met Katharine meeschreef nam zij de naam Isla Leigh aan. Hun eerste publicatie samen was Bellerophôn.

Toen Edith aan University College in Bristol studeerde, besloten de twee vrouwen samen te gaan wonen. De 40 daarop volgende jaren zouden ze samen schrijven én, al zijn bronnen het hierover niet altijd eens, geliefden zijn. In 1884 brachten zij samen Callirhöe and Fair Rosamund uit. Dat was ook de eerste keer dat zij zichzelf Michael Field noemden. Waarom ze samen één naam kozen? Het was hun manier om aan de wereld te tonen dat ze onafscheidelijk waren. De dames omringden zichzelf met literairen en schilders, zoals de partners Charles Ricketts (1866-1931) en Charles Shannon (1863-1937), en zelfs Oscar Wilde (1854-1900), om wiens dood ze behoorlijk hebben gerouwd.

Edith stierf in 1913 aan de gevolgen van kanker. Katharine volgde haar slechts een klein jaar later. Ieder kreeg een eigen graf, ongemarkeerd, van elkaar gescheiden. Vriend Charles Ricketts kon dit niet aan zien en ontwierp in 1923 een grafsteen.  Helaas raakte deze enkele jaren later al onherstelbaar beschadigd en is daarna verdwenen. De dagboeken die de vrouwen bijhielden zijn gelukkig wél bewaard gebleven en liggen nu in de British Library. Ze zijn zelfs gedigitaliseerd en dus raadpleegbaar. Gelukkig zijn deze twee bijzondere dames zo toch gered van de vergetelheid.

Wikimedia Commons

Waarom kozen zij nu voor een mannennaam?

Wanneer twee mensen samen gaan schrijven en publiceren, worden of de beide namen op het omslag vermeld of een elegante samengestelde naam wordt gekozen. Ik vertelde al dat Katherine en Edith kozen voor één gezamenlijke naam, omdat het hun onafscheidelijke bestaan symboliseerde. Maar waarom kozen ze een mannennaam? Katharine was er van overtuigd dat wanneer het publiek zou weten dat de werken geschreven waren door een vrouw (of in dit geval twee vrouwen) dat de kritieken zou beïnvloeden. Ze koos dus voor een mannennaam om een eerlijke kans te kunnen hebben. Het was ook eigenlijk de bedoeling dat men nooit te weten zou komen dat achter Michael Field twee dames schuilgingen. Toch werd dit uiteindelijk bekend. Wat was het effect? Ineens werden de werken van Michael Field minder bejubeld!

Interessant detail: Vermoedelijk onthulde per ongeluk goede vriend Robert Browning (1812-1889) de ware identiteit van Michael Field. Robert Browning was getrouwd met de eerder genoemde Elizabeth Barrett Browning, op wiens werk Katharine haar eerste pseudoniem baseerde!

 

Elise Prins-Kleuskens voor Feelgoodboeken.nl

LEES DE HELE BLOGSERIE:

Beatrix Potter
Elizabeth Barrett Browning
Violet Paget
Louisa May Alcott
Edith Cooper & Katharine Bradley (Michael Field)
Aurore Dupin (George Sand)
Mary Ann Evans (George Eliot)
Jane Austen
Mary Shelley (Frankenstein)
Mary Astell
De gezusters Brönte
Mary Wollstonecraft

1 reactie

Comments are closed.